Невероятная история виртуальной реальности Google
Главная Технологии

Как сложилась команда Google Cardboard и почему картонный шлем виртуальной реальности стал инновацией.

Дэвид Коз работал в парижском отделении Google (NASDAQ: GOOG), но его мечтой была работа в главном офисе в Кремниевой долине. Прошлой весной Коз, француз по происхождению, добрался до штаб-квартиры Google в Маунтин-Вью, надеясь обсудить новый проект с тем, кто станет слушать. Коз рассказывает: «Я пришел с прототипом в руках и сумкой с вещами, и нашел 10 или 15 человек». Одним из них был Кристиан Плагеманн, научный сотрудник Google, который изучает новые интерфейсы для устройств бытовой электроники. Хотя эти двое никогда не встречались прежде, Коз показал Плагеманну прототип: очки виртуальной реальности, сделанные из картона. Плагеманн был заинтригован и позаботился, чтобы остроумная штуковина удостоилась внимания важных персон Google — в том числе генерального директора Ларри Пейджа и вице-президента инженерного направления Сундара Пичаи. Плагеманн вспоминает:

«Я убедил его оставить мне одну из коробок. Он вернулся в Париж, а я начал показывать его изобретение всем вокруг».

Два месяца спустя Пичаи представил проект на открытии ежегодной конференции разработчиков Google в Сан-Франциско, а сотрудники компании на выходе из зала вручили картонные гарнитуры тысячам кодеров. Это было немного странное зрелище для конференции такого уровня, где Google, как правило, раздает телефоны, планшеты и другие электронные девайсы на миллионы долларов. Но в том году именно неожиданно примитивное устройство — какая-то картонка, которая оборачивается вокруг экрана обычного смартфона — положила начало радикальному проекту виртуальной реальности, дав Google возможность закрепиться в области, что вот-вот перевернет мир высоких технологий.

Коз все-таки перебрался в главный офис. Он, Плагеманн и еще один сотрудник парижского подразделения, который участвовал в создании Google Cardboard, Дамиан Генри, стали частью команды Google по виртуальной реальности. Говорят, эта команда «больше, чем многие полагают». В декабре им удалось заполучить группу экспертов по объемному зрению во главе с профессором Университета Вашингтона Стивом Зайтцем, чья работа лежит в основе приложения для панорамных фото от Microsoft под названием Photosynth. Джон Вайли, который ранее курировал визуальный дизайн поисковой системы Google, недавно тоже присоединился к команде. Сейчас они работают над более сложной технологией виртуальной реальности, которая позволит Google конкурировать в этой области с Facebook (NASDAQ: FB), Microsoft (NASDAQ: MSFT) и другими компаниями.

Когда лидер команды Клей Бэйвор демонстрировал новое воплощение картонных очков на ежегодной конференции разработчиков Google I/O, он рассказал, что компания разработала камеру с 16 объективами, способную записывать видео с обзором 360º, и что сейчас полным ходом идет разработка системы, способная превратить эти видео в реалистичные сцены с полным погружением, ради которых и создаются очки виртуальной реальности. Компания называет все это ВР-платформой Jump.

Сообщается, что GoPro (NASDAQ: GPRO) предложит собственную версию камеры уже этим летом. Но все это, похоже, лишь прелюдия перед чем-то действительно грандиозным. Бэйвор говорит:

«Наши амбиции не ограничиваются картонными фигурками. Мы готовим много чего еще».

Участники конференции смотрят сквозь объективы Google Cardboard на ежегодной конференции разработчиков Google I/O в Сан-Франциско.

ВР-помешанный

Шум, который спровоцировала Google Cardboard, показывает, как необычен подход Google. В Париже Коз и Генри работали на Институт Культуры Google, проект, позволяющий музеям и другим учреждениям представить произведения искусства в интернете. Их картонные очки были «проектом 20%» — у сотрудников Google есть право посвящать один день в неделю (то есть 20% рабочего времени) на развитие какой-то новой идеи.

Все началось с того, что они наткнулись на малоизвестное видео на YouTube, снятое с летящего беспилотника. Это было стереоскопическое видео, предназначенное для 3D-шлема, которого у них не было, и в какой-то момент они поняли, что смогут смотреть такие ролики, если соорудят импровизированный шлем вокруг смартфона. Коз объясняет: «Вы просто должны убедиться, что телефон понимает, куда направлена ваша голова». Они представили идею своему парижскому менеджеру как способ, который позволит студентам посещать музеи в виртуальной реальности.

«Проектам 20%» уже случалось превращаться в довольно серьезные продукты — взять хотя бы Gmail и AdSense, — но даже для Google превращение какой-то французской картонки в серьезную разработку в сфере виртуальной реальности выглядит необычно. Брайан Блау, аналитик исследовательской компании Gartner, который давно занимается изучением виртуальной реальности — и как ученый, и в коммерческом аспекте, — говорит:

«Когда они [Google Cardboard] вышли в прошлом году, казалось, что это пощечина самой идее виртуальной реальности — то есть тем, кто считал ВР чем-то чрезвычайно сложным. Их реакция сводилась к чему-то вроде „это не должно быть так“. Но эта пощечина превратилась в понимание — вау, мы правы. И теперь отношение к виртуальной реальности стало намного серьезнее».

Прошлой весной, когда Плагеманн — инженер немецкого происхождения, который раньше работал над созданием беспилотных автомобилей в Стэнфордском университете, — показал картонные очки экспертам Google, кто-то предложил ему представить их Бэйвору. Тогда он был вице-президентом по управлению продуктами и курировал дизайн пользовательского интерфейса для Gmail, Google Docs, Google Drive и Google Apps. Но внутри компании он был известен как «парень, который помешался на ВР».

Клей Бэйвор

Бэйвор рассказывает: «Я экспериментировал с виртуальной реальностью и телеприсутствием: как нам вести беседу, если на самом деле нас здесь нет». По его словам, он всегда возился с подобными вещами. Ему нравится думать, что он создал свое первое приложение ВР, когда ему было 12, используя старую программу Apple Hypercard, чтобы создать панорамное изображение своего дома. «У меня не было никаких очков. Это была предельно бюджетная виртуальная реальность. Но это было то, что действительно меня занимало».

Под руководством Бэйвора команда превратила картонные очки в продукт, которым сейчас пользуется почти миллион людей. Блау говорит, что это делает Google Cardboard самым успешным устройством виртуальной реальности всех времен — «за счет масштаба». С чертежами Google любой желающий может создать собственные очки, закрепив две линзы в передней части картонного футляра и телефон — за ними. Разработано специальное приложение, чтобы просматривать стереоскопические видеоролики, которые показывают одну и ту же сцену с двух немного разных углов и создают иллюзию глубины, если смотреть через две отдельные линзы (по одной на каждый глаз).

По мере расширения проекта к ​​команде присоединились разработчики камеры, а также Зайтц и его группа. Зайтц сохраняет свой пост в Университете Вашингтона, но около пяти лет назад он присоединился к Google, чтобы создать группу, посвященную 3D-изображениям. Он рассказывает:

«Мне сказали, что я могу прийти в Google, взять в свою команду кого угодно и работать над тем, над чем захочу. У меня появился шанс создать команду мечты».

Ранее группа занималась созданием 3D-фото туров на базе Google Maps и работала над инструментом, который позволяет менять фокус на фотографии, когда она уже сделана.

Бэйвор отказывается рассказывать, над чем его команда работает помимо Cardboard и Jump. Но согласно Wall Street Journal, команда разрабатывает «версию ОС Android, которая сможет работать с приложениями виртуальной реальности». Хотя в статье не приводится особых подробностей, это означает, что ОС будет работать на новых аппаратных средствах — то есть не на очках из картона.

Тот самый момент

Усилия Google по разработке виртуальной реальности делает компанию соперником Facebook, которая прошлой весной приобрела ВР-стартап Oculus и готовится в этом году вывести на рынок гарнитуру Oculus Rift. Но Google также рассматривает концепции дополненной реальности сродни тем, которые Microsoft развивает в проекте Hololens. В дополнение к гарнитуре Google Glass, которая вызвала много споров и сейчас находится в своего рода «подвешенном» состоянии, компания недавно присоединилась к группе, вложившей 542 млн долларов в таинственный стартап дополненной реальности Magic Leap. Бэйвор говорит, что он «очень активно участвовал» в сделке.

Системы дополненной реальности предоставляют возможность помещать 3D-изображения — или «голограммы» — поверх того, что вы видите здесь, в реальном мире. Есть надежда, что они не только обеспечат новый способ использования компьютеров — вроде возможности вывести окно Skype прямо на стену гостиной, — но и изменят то, как мы смотрим фильмы и играем в игры, или даже помогут дизайнерам и инженерам создавать физические объекты. Виртуальная реальность, напротив, закрывает от вас реальный мир, полностью погружая в другую среду таким образом, который лучше всего подходит для игр, образования и профессиональной подготовки.

Недавно Google представила проект Expeditions — способ для школьников совершить виртуальные путешествия в такие места, как Венеция или Великая Китайская стена. Это отголосок того, как Коз и Генри когда-то представили свой проект менеджеру в Париже.

Бэйвор говорит, что это ближайшее будущее ВР. Facebook также рассматривает эту технологию как средство коммуникации — до этого пока далеко, но мы движемся в нужном направлении силами Facebook, Google и многих других. Коз говорит: «Google Cardboard стали проектом, который появился в подходящий момент».

Пожалуйста, опишите ошибку
Закрыть